미세플라스틱의 위험 제대로 알기! (feat. 발생과정, 인체/환경에 미치는 영향 Top3)

최근 미세플라스틱이 심각한 환경문제를 일으킨다는 내용의 언론보도가 줄을 잇고 있습니다. 크기가 5mm 미만의 이 작은 플라스틱 조각이 어떻게 지구의 가장 깊은 바다부터 가장 먼 산봉우리에 이르기까지 거의 모든 생태계를 침범했는지 궁금하지 않으십니까? 이 글에서 우리는 미세 플라스틱의 정의, 발생 과정, 위험성, 인체 및 환경에 미치는 영향, 피하는 방법까지 한 번에 알아보겠습니다.

미세플라스틱

미세플라스틱 정의

미세플라스틱(microplastic)지름 5mm 미만의 작은 플라스틱 입자를 말합니다. 1970년대 초 과학자들에 의해 처음으로 바다에서 발견되었고, 이후에는 담수, 토양, 음식과 식수, 심지어는 공기에서까지 검출되고 있습니다.

플라스틱은 높은 내구성, 다양한 특성, 그리고 저렴한 생산비용 등의 이점 덕분에 현대 인류 문명을 유지하고 발전하는 가장 중요한 물질 중의 하나가 되었습니다. 그러나 이런 특성들, 특히 내구성 (분해 저항성)이 지속적이고 심각한 문제를 일으키고 있는데, 이 문제가 바로 ‘미세플라스틱 발생 및 축적’입니다. 오늘도 엄청난 양의 microplastic이 우리의 몸과 지구 곳곳에 차곡차곡 쌓이고 있습니다.

 

미세플라스틱 발생 과정

미세플라스틱은 다양한 원인에 의해서 만들어지는데, 크게는 ‘자연적인 플라스틱 분해’와 ‘인위적인 인간의 활동’, 2가지로 구분할 수 있습니다.

(1) 자연적 분해

: 자연환경에서의 플라스틱 분해는 주로 환경적인 요인, 즉 햇빛(자외선), 바람, 온도변화, 파도 등에 의해 일어납니다. 이러한 요인들이 플라스틱을 약화해 파편화하고, 이에 따라 만들어진 미세한 파편들이 microplastic으로 분류됩니다. 이러한 파편을 ‘2차 미세플라스틱’이라고 부릅니다.

(2) 인간의 활동

: 인간의 활동에 의한 발생은 다양한 경로를 통해 이루어집니다. 먼저, 플라스틱 제품의 제조, 소비, 처리 과정에서 발생하는데, 플라스틱 포장, 건설 재료, 자동차 타이어, 의류 등 다양한 플라스틱 제품을 취급하는 과정이 여기에 포함됩니다. 그리고 실제로 작은 크기로 설계된 플라스틱 입자가 직접 환경에 배출되는 경우도 흔합니다. 이를 ‘1차 미세플라스틱’이라고 부르는데, 우리가 자주 사용하는 스크럽 같은 화장품과 개인 위생용품인 치약 속에 있는 알갱이(연마제)인 마이크로비드, 그리고 산업용 원료로 사용되는 플라스틱 펠릿, 기술과 의학 연구 등에 사용하는 나노입자 등이 모두 해당합니다.

 

미세플라스틱 인체 영향

microplastic이 인간의 건강에 미치는 잠재적인 영향은 활발히 연구되고 있는 분야 중 하나입니다. 유해성을 입증할 수 있는 대표적인 3가지 문제에 대해서 살펴보겠습니다.

(1) 물리적 신체조직 손상

: 미세플라스틱, 특히 나노플라스틱 (1nm 이상, 100nm 이하 크기의 플라스틱)은 조직과 세포에 침투할 만큼 작아, 물리적 신체 손상을 일으킬 수 있습니다. 일부 실험 연구에서는 microplastic이 생물체의 보호막을 통과해 있어서는 안 되는 곳으로 침투할 수 있다는 것을 보여주었습니다. 예를 들어, 흡입하거나 섭취한 경우, 이러한 미세한 입자들은 폐나 위장 안에 머무를 수 있으며, 이에 따라 물리적인 신체조직의 손상이 발생하고, 염증이나 때로는 더 심각한 질병을 일으킬 수 있습니다.

(2) 유해 화학물질 전달

: 미세플라스틱은 환경에서 유해한 화학물질을 흡수하고 운반할 수 있습니다. microplastic이 몸 안으로 들어가면, 이러한 독소들이 방출될 수 있습니다. 중금속, 폴리클로리네이티드비페닐 (PCB), 그리고 지속성 유기오염물질 (POPs) 등 다양한 화학물질이 이에 해당되는데, 이러한 화학물질은 유방암, 천식, 미나마타병 등 심각한 질병의 원인이 됩니다.

(3) 바이러스 운반

: 미세플라스틱은 병원성 미생물을 포함한 유해한 박테리아와 바이러스의 운송 수단이 될 수 있습니다. 2017년에 발표된 “Microplastics as Vector for Heavy Metal Contamination from the Marine Environment”라는 연구에 따르면, 다양한 미생물들이 microplastic의 표면에 붙어, 장거리를 이동할 수 있다고 합니다. 따라서 바이러스에 오염된 microplastic이 체내로 들어온다면, 다양한 건강 문제를 일으킬 수 있습니다.

 

미세플라스틱 체내축적 피하는 방법

Microplastic이 우리의 건강과 환경에 미치는 영향의 정도를 완전히 이해하기 위해서는 더욱 많은 연구가 여전히 필요하지만, 현재 밝혀진 부정적인 영향을 완화하기 위해서는 이런 입자들로부터의 노출을 피하거나 최소화하는 방법을 강구하는 것이 필요합니다. 다음은 가능한 세 가지 전략입니다.

(1) 플라스틱 제품 사용 제한

: 가장 직접적인 방법의 하나는 플라스틱 제품, 특히 일회용 플라스틱의 사용을 제한하는 것입니다. 우리는 재사용 가능한 또는 생분해성 제품을 사용하여, 총 플라스틱 폐기물량을 줄일 수 있으며, 이는 우리의 몸과 환경에 축적되는 microplastic의 양을 줄이는 데 도움이 됩니다.

(2) 플라스틱 분리수거 철저

: 플라스틱 폐기물의 적절한 처리와 재활용 또한 플라스틱이 미세플라스틱으로 파편화와 분해되는 것을 방지하는 데 도움이 될 수 있습니다. 플라스틱 폐기물을 지정된 재활용 통에 버리는 것만으로, microplastic을 효과적으로 줄일 수 있습니다.

(3) 정수기 물 섭취

: 많은 연구에서 수돗물과 시판되는 생수에서 microplastic을 발견했기 때문에, 정수기에서 여과된 물을 섭취하는 것이 노출을 최소화하는 또 다른 방법이 될 수 있습니다. 정수기를 사용할 때는 필터를 적정 주기에 맞춰 교체해주는 것이 좋습니다. (‘수분 섭취의 중요성‘ <- 블로그 글 바로가기)

 

미세플라스틱 환경 영향

microplastic은 전 지구에 널리 분포하고 있기 때문에 우리는 다양한 생태계에 미칠 수 있는 잠재적 부정적 영향에 대해 심각한 우려를 해야 합니다. 어떠한 문제가 있을지 살펴봅시다.

(1) 수생 생태계 파괴

: 수생 생태계는 미세플라스틱 축적에 특히 취약합니다. 미세플라스틱은 아주 작은 플랑크톤부터 고래 같이 큰 해양 동물에 이르기까지 다양한 수생 생물에게 축적될 수 있으며, 이는 그들의 먹이 및 번식 활동에 부정적인 영향을 미칠 수 있습니다. 게다가 microplastic에 흡착된 화학물질들 또한 악영향을 줄 수 있습니다.

(2) 토양 파괴

: microplastic은 특히 토양 건강에 영향을 미치는 방식으로 육상 생태계를 위협하기도 합니다. 그들은 토양의 구조와 기능에 영향을 미칠 수 있고, 유익한 토양 미생물의 활동을 방해하며, 영양 순환을 방해할 수 있습니다. 이러한 영향들이 전반적인 육상 생태계 건강과 생산성에 장기적으로 부정적인 영향을 미칠 수 있습니다.

(3) 생물농축

: 생물농축이란 ‘어떤 물질이 생물체 내에 축적되어 먹이사슬에 따라 점진적으로 물질의 농축 정도가 증가하는 것‘을 말합니다. 이는 먹이사슬 상위에 위치한 생물체들 (인간을 포함)의 몸 안에는 높은 농도의 microplastic이 축적될 수 있다는 것을 의미하며, 이는 장기적으로 건강에 부정적인 영향을 미칠 수 있습니다.

 

결론

미세플라스틱의 장기적인 영향을 완전히 이해하려면 추가적인 연구가 필요하지만, 우리가 확인한 현재의 데이터만으로도 microplastic에 대한 즉각적인 조치가 시급함을 알 수 있습니다. 일회용 플라스틱 사용 줄이기, 포장이 덜 된 제품 구매, 분리수거 철저 등 microplastic의 생성과 축적을 최소화하는 행동을 지금부터 시작하고, 이 문제의 심각성을 널리 알리는 것이 중요합니다. 우리 모두가 더 건강하고 지속할 수 있는 세상을 만들기 위해 힘을 합쳐야 합니다.

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